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EL ISTMO CENTRAL: ÄYRÄPÄÄ – Segunda Guerra Mundial – La Guerra de Invierno parte XXVIII

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Capítulo XXVII

En el centro del istmo, en el flanco derecho del Séptimo Ejército, el de Grendahl, el 13º ejército dividió sus fuerzas contra las divisiones de Talvela. Grendahl planeaba usar el 19ª (transferido al 13 Ejército el 2 de marzo) y el 23º Cuerpo de Fusileros para empujar hacia el norte y asegurar la estación de tren en el pueblo de Antrea. Mientras tanto, más al este, el 15º Cuerpo de Fusileros debía cruzar el río Vuoksi cerca del pueblo de Äyräpää.

La retirada finlandesa en el istmo occidental a la línea trasera había forzado III Cuerpo de Ejército para extender su responsabilidad frontal a lo largo de la línea Mannerheim en el río Vuoksi. Esto dejó a la 2ª División, dirigida por el Coronel Eino Koskimies, como la principal fuerza defensiva en el sector Äyräpää – Vuosalmi. El 23º Regimiento de Infantería del Teniente Coronel Matti Laurila protegiendo Äyräpää, que se extendía a través del río hasta Vuosalmi en la costa norte. Al este de estas tropas, la 8ª División, en el séctor del III Cuerpo del Ejército, aún mantenía las defensas originales en las costas de los Vuoksi.

El 29 de febrero, Grendahl pudo confirmar que hizo un control completo de la línea provisional finlandesa al oeste de Äyräpää. Mientras que la El 23 Cuerpo de Fusileros seguiría recto hacia la Línea Trasera Finlandesa, Grendahl ahora dio órdenes para que el 25 Cuerpo de Fusileros capturara la aldea de Äyräpää. La destrucción de este punto fuerte crítico permitiría a los soviéticos comenzar a enrollar la línea trasera desde este extremo.

Las 17 divisiones soviéticas motorizadas y 4º de fusileros debían destruir primero las defensas en el pueblo de Äyräpää en el lado sur del río Vuoksi y luego seguir recto hasta la parte trasera finlandesa. La segunda división de Koskimies era para recibir el ataque combinado de la 97ª fusileros soviético y 17ª motorizada justo al este de Äyräpää, mientras el 23º Regimiento de Infantería de Laurila fue dejado para lidiar con el 4º de fusileros soviética en el pueblo propiamente dicho.

El primer intento soviético de tomar Äyräpää comenzó el 1 de marzo. Este ataque fue repelido, pero el siguiente día un esfuerzo renovado finalmente logró un gran avance en las líneas finlandesas en el pueblo. Más tarde ese mismo día un batallón finlandés logró recuperar las posiciones que había antes perdido. Hasta ahora, la 97ª división de fusileros aún no había intercambiado fuego con los finlandeses, mientras transportaba a sus tropas a posición en el flanco oriental.

En este punto, Stavka expresó su insatisfacción con el lento progreso de las tropas del decimotercer ejército por reemplazando a Grendahl como comandante. El nuevo líder de la formación debía ser el Comandante del ejército de segunda clase Philip A. Parusinov, quien emitió de inmediato nuevas órdenes para un asalto. Sin embargo, a pesar de estas nuevas órdenes, y una hora de bombardeo preliminar, los ataques soviéticos del 3 de marzo también fracasaron.

En un informe de abril de 1940 sobre la guerra de invierno, Grendahl critico a Stalin sobre la infantería soviética:

Debo decir que el soldado de infantería ruso del ejército rojo son buenos soldados. Ellos realizaron una gran cantidad de hazañas heroicas en el frente finlandés. Pero debemos admitir al mismo tiempo que su entrenamiento en combate fue extremadamente pobre … En este respecto, debemos admitir que el entrenamiento de los soldados finlandeses, su entrenamiento técnico y táctico, fue de un orden superior. Un pelotón finlandes con un rifle automático funciona como un escuadra y sabe maniobrar. (Kulkov, Rzheshevskii y Shukman, 2002)

Hacia finales de febrero de 1940, las fuerzas finlandesas en el istmo central sufrieron dos derrotas notables. Aunque los eventos en sí tuvieron poco impacto en el curso general de la guerra, tuvieron consecuencias de largo alcance dentro de las propias fuerzas armadas.

El primer evento fue la batalla de Honkaniemi, la única ocasión en que el batallón de tanques finlandés jugó un papel en la guerra. La batalla fue un completo fiasco para los finlandeses, y destacó los cambios clave necesarios dentro de las fuerzas blindadas.

El 25 de febrero, el Batallón de tanques envió 15 tanques Vickers de 6 toneladas desde la 4ª Compañía de Tanques en batalla. Su misión era coordinar y apoyar a la infantería, para recuperar secciones perdidas de la línea interior cerca de Viipuri. Solo ocho tanques llegaron al área de preparación; Siete había sido inmovilizado por la contaminación del agua en su combustible. Fuera de estos ocho, dos tuvieron problemas de motor y no pudieron unirse al ataque. En su camino, de los seis tanques listos para la batalla, uno quedó atrapado en una zanja y dejó solo cinco. El ataque planeado para la mañana siguiente tuvo que posponerse cuando la artillería finlandesa bombardeó accidentalmente a su propia infantería, que había sido preparada para apoyar a los Vickers. Finalmente las tropas se reorganizaron y después de diez minutos de bombardeo preliminar, una orden tardía para el avance fue finalmente dada.

Los finlandeses lograron cruzar el campo de batalla con relativamente pocos daños, hasta que se acercaron al borde del bosque. Desde allí unos 20 T-28 soviéticos abrieron fuego. Ocho tanques soviéticos fueron destruidos, mientras que los finlandeses perdieron cuatro. El último de los Vickers se retiró, ahora solo quedaban siete Vickers trabajando de los 15 originales y de estos, cuatro sufrieron daños graves. Aunque en total ocho tanques soviéticos habían sido destruidos, los finlandeses no pudieron cumplir su objetivo y el Batallón de tanques nunca logró recuperarse por el resto de la guerra. Mientras que la destrucción de los blindados enemigos había demostró habilidades prometedoras, este evento nuevamente destacó el descuido de esta rama de servicio había recibido antes de la guerra. Durante la Guerra de Continuación, los equipos de tanques finlandeses se redimirían y ganarían internacional fama por las impresionantes proporciones de destrucciones que lograrían.

El segundo incidente formativo tuvo lugar en Vuosalmi, donde una unidad formada por hombres reclutados exclusivamente de la aldea de Nurmo se les ordenó recuperar una característica dominante de la colina.

A las 06:00 del 4 de marzo, la artillería soviética ya había comenzado su bombardeo. Durante el día, uno de los dos comandantes finlandeses en el pueblo fue asesinado. A pesar de esto, sus hombres mantuvieron sus posiciones alrededor la estación. Desafortunadamente, el segundo batallón defensor tuvo que retirarse desde sus puntos de vista en la colina de la iglesia, y por la tarde, había caído en manos enemigas. Este terreno elevado proporcionó a los soviéticos una vista dominante sobre la gran isla Vasikkasaari en el río.

La recuperación de esta colina fue muy importante para los finlandeses, por lo que la octava división se encargó de asaltar la colina esa misma noche. Estos hombres no llegaron al área antes de las 05:30 de la mañana, por lo que los planes para el ataque fueron alterados a un fatídico asalto diurno. Para mejorar la cohesión de la unidad, este destacamento consistía únicamente en hombres del pueblo de Nurmo. Mientras corre por un terreno abierto y expuesto, el fuego soviético desde la colina los cortó a todos. En este incidente, el pueblo de Nurmo perdió casi todos sus hombres adultos. Cuarenta de los aldeanos yacían muertos en la nieve, mientras que 30 resultaron gravemente heridos. Solo 19 pudieron regresar a su afligidas casas. Después de este fiasco, los finlandeses cambiaron su doctrina general para crear unidades, separando a los hombres de las mismas aldeas y hogares entre diferentes unidades.

La colina de la iglesia nunca fue recapturada. Con el beneficio del disparo elevado, los soviéticos pronto lograron avanzar hacia la isla Vasikkasaari a mitad del río.

Las tropas finlandesas restantes al sur del río en Äyräpää tuvieron que retirarse el 4 de marzo. Desde la ventaja de punto de la orilla opuesta, ellos repelieron otro asalto enemigo a la pequeña isla de Vitsaari. Más artillería fue desviada a la zona, aumentando la potencia de fuego defensiva a cuatro baterías: un impresionante total de 48 piezas de artillería, al menos por finlandeses normas

Capítulo XXIX

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